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Descubiertas las primeras galaxias del Universo

Recientemente se ha confeccionado el primer censo de las galaxias más primitivas y distantes. Un equipo de astrónomos dirigido por el Instituto Tecnológico de California (Caltech), en Pasadena, ha utilizado el Telescopio Espacial Hubble de la NASA para descubrir siete de las galaxias más arcaicas y distantes.

La más antigua de estas galaxias descubiertas ha sido observada tal como era cuando el universo tenía sólo 380 millones años de edad. Todas las galaxias recién descubiertas se formaron hace más de 13.000 millones de años, cuando el universo tenía sólo el 4 por ciento de su edad actual. A ese período los astrónomos lo llaman el “amanecer cósmico”, debido a que fue entonces cuando nacieron las primeras galaxias y el universo pasó a estar más iluminado. Las estrellas y galaxias comenzaron a formarse alrededor de 200 millones de años después del Big Bang. El universo tiene ahora 13.700 millones de años de edad.

Las nuevas observaciones abarcan un período de entre 350 millones y 600 millones de años después del Big Bang, y representan el primer censo fiable de galaxias en una época tan temprana de la historia cósmica. Los astrónomos han comprobado que la cantidad de galaxias aumentó constantemente con el paso del tiempo, lo que respalda la idea de que las primeras galaxias no se formaron en una proliferación masiva y acelerada, sino que poco a poco se fueron forjando con la progresiva anexión de estrellas

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La nueva imagen de campo ultraprofundo del Hubble revela 7 galaxias remotas nunca antes vistas. 

Dado que a la luz le toma miles de millones de años viajar distancias tan vastas, las imágenes astronómicas muestran cómo se veía el universo durante ese período, hace miles de millones de años, cuando la luz que ahora nos llega se embarcó en su viaje. Cuanto más lejos en el espacio miran los astrónomos, más atrás en el tiempo están viendo.

En el nuevo estudio, el equipo de Richard Ellis ha explorado los confines conocidos del cosmos y, por lo tanto, un pasado igual de lejano, en este caso el más remoto que ha sido estudiado hasta ahora con el Telescopio Espacial Hubble. Las nuevas observaciones llevaron al Hubble al límite de sus capacidades técnicas, y permiten atisbar cómo serán las que se hagan con la próxima generación de telescopios espaciales infrarrojos, gracias a los cuales será posible sondear el universo aún más atrás en el tiempo.

Información Adicional: http://www.caltech.edu/content/caltech-led-astronomers-discover-galaxies-near-cosmic-dawn

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Ultimo catalogo de Kepler y los Exoplanetas

El fruto del trabajo realizado últimamente con los datos reunidos por el telescopio espacial Kepler, de la NASA, ha sido presentado de forma oficial: A la lista de planetas descubiertos en otros sistemas solares habrá que agregarle 461 más, si se confirma que estos últimos son lo que parecen.

Cuatro de los potenciales nuevos planetas tienen menos del doble del tamaño de la Tierra y orbitan en la franja que se conoce como Zona Habitable, la región en un sistema planetario donde por la distancia idónea a la estrella las temperaturas podrían permitir la existencia de agua líquida en la superficie de los planetas allí ubicados.

Desde que el último catálogo del Kepler fuera publicado en febrero de 2012, el número de candidatos descubiertos a partir de los datos reunidos por ese telescopio espacial, ha aumentado en un 20 por ciento, y ahora alcanza los 2.740 planetas potenciales en órbita a 2.036 estrellas. Los aumentos más espectaculares se ven en el número de planetas de tamaño terrestre y en el de los de tamaño algo mayor (los conocidos como SuperTierras), que aumentaron en un 43 y en un 21 por ciento respectivamente.

Los candidatos requieren observaciones y análisis adicionales para ser confirmados como planetas. A principios de 2012, 33 candidatos descubiertos a partir de los datos del Kepler fueron confirmados como planetas. Hoy en día, hay 105.

El gran número de sistemas solares que parecen poseer más de un planeta, dispuestos en órbitas que siguen aproximadamente el mismo plano, implica que nuestro sistema solar no es una rareza cósmica como algunos creían, sino algo muy típico en el universo.

A juzgar por lo rápido que crece la lista de planetas descubiertos alrededor de otras estrellas, y el porcentaje bastante elevado de ellos que están en esa franja orbital conocida como la Zona Habitable, ya no parece exclusiva de la ciencia-ficción la posibilidad de hallar un planeta lo bastante parecido a la Tierra como para albergar vida comparable en lo básico a la que conocemos aquí.

Las palabras de Steve Howell, científico de la NASA y miembro del equipo de la misión del Kepler, son elocuentes: “Ya no se trata de si encontraremos un verdadero análogo de la Tierra, sino de cuándo lo encontraremos“.

La lista completa de los candidatos a planeta del proyecto Kepler está disponible en una tabla interactiva en el archivo de exoplanetas de la NASA.

Información adicional: http://www.jpl.nasa.gov/news/news.php?release=2013-005

Tabla Interactiva de Exoplanetas: http://exoplanetarchive.ipac.caltech.edu/index.html

El agujero negro de mayor masa del universo

Se ha descubierto un agujero negro que sacude los cimientos de muchos modelos actuales de evolución galáctica. Este monstruo tiene 17.000 millones de veces la masa del Sol, y es, por tanto, bastante más pesado de lo predicho por los modelos. Y aún más importante: el objeto podría ser el agujero negro más masivo conocido hasta la fecha.

Los astrónomos creen que hay un agujero negro supermasivo en el centro de cada galaxia. La masa de los agujeros negros de esa clase va desde varios cientos de miles de masas solares hasta unos pocos miles de millones. El agujero negro mejor investigado tiene alrededor de cuatro millones de masas solares y se encuentra en el centro de nuestra galaxia, la Vía Láctea.

En los estudios sobre las masas de galaxias distantes y sus agujeros negros se ha comprobado una interesante correlación: Un agujero negro alcanza típicamente sólo una fracción muy concreta de la masa total de la galaxia. Aunque no se conoce muy bien el por qué de esta proporción, desempeña un papel importante en todos los modelos teóricos actuales sobre evolución de galaxias.

Ahora, durante una búsqueda sistemática que se inició en 2010, y en la que se ha trabajado con el telescopio Hobby-Eberly y las imágenes archivadas del telescopio espacial Hubble, el equipo dirigido por Remco van den Bosch, del Instituto Max Planck para la Astronomía en Alemania, ha localizado un agujero negro que incumple esta proporción.

Está en el centro de la galaxia NGC 1277, ubicada a 220 millones de años-luz, en la constelación de Perseo. NGC 1277 tiene tan sólo el 10 por ciento del tamaño y de la masa de nuestra Vía Láctea.

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Con el fin de determinar la masa del agujero negro, van den Bosch y sus colegas produjeron un modelo dinámico de la galaxia que incluye todas las órbitas estelares posibles. Comparaciones sistemáticas de los datos del modelo con los de las observaciones mostraron qué combinaciones de órbitas y valores de masa del agujero negro proporcionan la mejor explicación para las observaciones.

El resultado es que el agujero negro del centro de NGC 1277 debe tener alrededor de 17.000 millones de masas solares. Esto significa que el agujero podría ser el más masivo conocido. Se calcula que la masa del agujero negro que ahora ostenta el récord actual debe tener entre 6.000 y 37.000 millones de masas solares. Si el valor real está en el extremo inferior de este rango, el agujero de NGC 1277 superaría este récord.

Sin embargo, la mayor sorpresa para los astrónomos es que este agujero tan masivo esté en una galaxia bastante pequeña. A juzgar por el tamaño de ésta, el agujero negro debería ser mucho menos masivo, si tenemos en cuenta la citada proporción típica entre masa de una galaxia y masa de su agujero negro central.

Es que acaso los científicos se han equivocado, o es algo que escapa de los precedentes históricos de la astronomía y la astrofisica…

MAYOR INFORMACIÓN: http://www.mpg.de/6648360/black-hole-galaxy-models?filter_order=L